April 22, 2022

FBI El Paso and U.S. Border Patrol Warns Public of an Increase of Kidnapping for Ransom Extortion Crimes in the Borderland

Press release available in both English and Spanish.

EL PASO, TX—The FBI El Paso Field Office’s Violent Crime Task Force with assistance of the U.S. Border Patrol El Paso Sector, were able to rescue 24 individuals that were being held against their will.

The FBI and the U.S. Border Patrol (USBP) continue to see an increase in crimes involving kidnapping for ransom extortion crimes directly affecting undocumented immigrants who have paid human smugglers to bring them across the U.S.-MX border. FBI El Paso and USPB want to bring this very serious public safety matter to the public’s attention so they can be aware of signs associated with these crimes so they can notify the FBI.

“As a community, we should be concerned about the increase of these kidnappings and the threat they pose to the public safety of our city,” said Special Agent in Charge Jeffrey R. Downey. “We need the help of the entire community to see suspicious activity occurring in our neighborhoods. We are asking community members to help eradicate this violent crime from existing in our city. I would like to thank USBP, DHS Homeland Security Investigations, El Paso Constables Office, and the Ysleta Del Sur Pueblo Tribal Police Department for their assistance in this ongoing investigation.”

“Border Patrol Agents in the El Paso Sector maximize their success with strong and effective law enforcement partnerships to help disrupt threats and illicit activity conducted by Transnational Criminal Organizations,” said El Paso Sector Chief Patrol Agent Gloria I. Chavez. “Extortion and holding migrants against their will are common and nefarious practices done by human smugglers that prove a complete disregard for human lives. We are committed to jointly targeting these Transnational Criminal Organizations.”

Kidnapping extortion crimes exploit victims through threat and/or actual harm (physical or emotional), arrest, legal action, or other demands in an attempt to force the victim into handing over money. These threats are aimed at the victim’s person or property or to their family and friends. Kidnapping for ransom and virtual kidnappings have increased in the region and are some of the most common extortion crimes investigated by the FBI El Paso Field Office.

The FBI continues to see a shift of the extortion calls being directed towards undocumented immigrants who have paid human smugglers to bring them across the U.S.-MX border and their family members in the U.S. or their country of origin. They are quickly trapped in a very frightening nightmare as other human smuggling organizations are kidnapping them from the original human smugglers’ stash houses and then begin the process of extorting family members for monetary demands for their release.

Many of these victims don’t report the incident because of fears they will be deported due to their immigration status. The FBI El Paso Field Office wants to stress the focus of the investigation is not on a person’s immigration status, but instead on the extortion crime.

The kidnappings happen when the family member is told, over the phone, that his or her family member has been kidnapped. Then, through deception and threats, criminals coerce victims to pay a ransom. On average, the family sends thousands of dollars to the scammers before contacting law enforcement.

If you receive a phone call from someone who demands payment of a ransom for a kidnapped victim, the following should be considered:

  • Stay Calm.
  • Try to slow the situation down.
  • Avoid sharing information about you or your family during the call.
  • Request to speak to the victim directly. Ask, “How do I know my loved one is okay?”
  • Listen carefully to the voice of the kidnapped victim if they speak and ask questions only they would know.
  • If they don’t let you speak to the victim, ask them to describe the victim.
  • While staying on the line with alleged kidnappers, try to call the alleged kidnap victim from another phone or attempt to physically locate the victim.
  • Attempt to text or contact the victim via social media.
  • To buy time, repeat the caller’s request and tell them you are writing down the demand, or tell the caller you need time to get things moving.
  • Don’t directly challenge or argue with the caller. Keep your voice low and steady.
  • Contact the local authorities at 911 or the FBI El Paso at (915) 832-5000.

Many undocumented immigrants are kept in stash houses located across El Paso. A stash house can be a house, shed, or any type of structure used to hide illegal activity from law enforcement. Stash houses are meant to blend in, so they can be found even in the middle of a city or gated community.

Here are some red flags to identify a stash house:

  • If you don’t know who lives at the residence
  • A lot of trash is constantly being placed outside homes, multiple water jugs or disposable plates lying around
  • Different types of vehicles, especially vans and pickup trucks, will enter and exit the garage at different hours of the day or night (quite often they prefer to work in the nighttime or early morning hours.)
  • The vehicles arriving at the stash house will have different license plates on them, including Arizona, California, Texas, New Mexico, and Mexico. They may often display paper “buyer” or “dealer” tags. They may also use these license plates interchangeably with all of the vehicles.
  • Large amounts of food and water are taken to the house on a daily basis.
  • If you are the landlord and somebody is hesitant to provide information or they appear to use a false name or something like that, that might raise a red flag.

If you have any questions about whether the call is a virtual kidnapping or a legitimate kidnapping, contact FBI El Paso at 915-832-5000 or call 911 immediately.

FBI El Paso is committed to working with our state, local, and federal law enforcement partners to increase public awareness regarding the threat posed by kidnappings and will continue to investigate and refer these types of cases for prosecution. Tips can also be submitted online at https://tips.fbi.gov. All tipsters may remain anonymous.

El FBI en El Paso y la Patrulla Fronteriza de los EE.UU. Advierte al Público sobre el Aumento en Delitos Relacionados con el Secuestro por Extorción de Rescate en la Zona Fronteriza

EL PASO, TX— El Equipo Especial de Crímenes Violentos de la oficina regional del FBI en El Paso y Sector de la Patrulla Fronteriza de los EE.UU. en El Paso lograron rescatar a 24 individuos retenidos en contra de su voluntad.

La oficina regional del FBI en El Paso y la Patrulla Fronteriza de EE.UU. (USBP, por sus siglas en inglés) continúan observando un aumento en los delitos relacionados con el secuestro por extorsión de rescate que afectan directamente a los inmigrantes indocumentados que han pagado dinero a traficantes de personas para cruzar la frontera de EE.UU. y México. El FBI en El Paso y el USBP quieren comunicarle al público sobre este grave asunto de seguridad pública para que reconozcan las señales asociadas con estos delitos y así eviten ser víctimas de los mismos y puedan notificar al FBI.

“Como una comunidad, deberíamos preocuparnos por el aumento de estos secuestros y la amenaza que representan para la seguridad pública de nuestra ciudad”, dijo el Agente Especial a Cargo Jeffrey R. Downey. “Debemos ayudar a la comunidad en general a detectar actividad sospechosa en nuestros vecindarios. Pedimos a los miembros de la comunidad que ayuden a erradicar estos crímenes violentos de nuestra ciudad. Quiero agradecer al USBP, el Departamento de Seguridad Nacional – Unidad de Investigaciones, la Policía Civil de El Paso y el Departamento de Policía Tribal de Ysleta del Sur Pueblo por su asistencia en esta investigación en curso”.

“Los Agentes de la Patrulla Fronteriza en el Sector de El Paso maximizan su éxito con asociaciones sólidas y efectivas con organismos del orden público para ayudar a interrumpir las amenazas y actividades ilícitas de Organizaciones Criminales Transnacionales", dijo la Agente en Jefe de la Patrulla Fronteriza del Sector de El Paso, Gloria I. Chávez. "La extorsión y la retención de migrantes contra su voluntad son prácticas comunes y nefastas realizadas por traficantes de personas que demuestran un completo desprecio por la vida humana. Estamos comprometidos a atacar conjuntamente a estas Organizaciones Criminales Transnacionales.”

Los delitos de extorción por secuestro están diseñados para aprovecharse de las víctimas a través de amenazas y daños físicos o emocionales, u otras exigencias en un intento por obligar a las víctimas a entregar dinero. Estas amenazas están dirigidas hacia la víctima o su propiedad o hacia sus familiares y amistades. El secuestro por rescate y los secuestros virtuales han aumentado en nuestra región y son de los delitos de extorción más comunes que investiga el FBI en El Paso.

El FBI continúa viendo un cambio en las llamadas de extorción dirigidas a inmigrantes indocumentados que han pagado a traficantes de personas para que los crucen por la frontera de EE.UU. y México y a sus familiares en los EE.UU. o su país de origen. Muy rápidamente se ven involucrados en una pesadilla aterradora ya que otras organizaciones de trata humana los están secuestrando de las casas de escondite de los traficantes de personas originales y luego comienzan el proceso de exigir dinero a los miembros de la familia a cambio de su liberación.

Muchas de estas víctimas no reportan el incidente por miedo a ser deportadas debido a su estatus de inmigración. El FBI en El Paso quiere enfatizar el hecho de que el enfoque de la investigación se basa en el delito de extorción y no en el estatus de inmigración de la persona.

Durante estos secuestros, se le dice por teléfono a una víctima que un miembro de su familia ha sido secuestrado. Luego, a través de engaños y amenazas, los delincuentes obligan a las víctimas a pagar un dinero de recompensa. De promedio, los familiares envían miles de dólares a los estafadores antes de comunicarse con las agencias policíacas.

Si usted recibe una llamada telefónica de alguien que le exige dinero de rescate por una persona secuestrada, intente hacer lo siguiente:

  • Mantenga la calma.
  • Trate de desacelerar la situación.
  • Evite compartir información acerca de usted o de su familia durante la llamada.
  • Pida hablar directamente con la víctima. Pregunte, “¿Cómo sé que mi ser amado está bien”?
  • Pida que la víctima secuestrada llame desde su teléfono celular.
  • Escuche atentamente la voz de la víctima secuestrada para ver si es su voz, y hágales preguntas que solo ellos sabrían responder.
  • Si no le permiten hablar con la víctima, pídales que describan a la víctima.
  • Manténgase en el teléfono con los supuestos secuestradores, e intente llamar a la supuesta víctima secuestrada desde otro teléfono, o intente ubicarla físicamente.
  • Intente mandarle mensajes por texto o comunicarse con la víctima por redes sociales.
  • Para poder ganar tiempo, repita las exigencias de la persona que llama y dígale que usted está anotando sus demandas, o dígale que usted necesita tiempo para poner las cosas en marcha.
  • No desafíe ni discuta directamente con la persona que llama. Mantenga su voz baja y calmada.
  • Comuníquese con las autoridades locales llamando al 911 o a la oficina del FBI en El Paso at (915) 832-5000.

A muchos de los inmigrantes indocumentados los llevan a casas de escondite a través de El Paso. Una casa de escondite puede ser una residencia, un cobertizo, o cualquier estructura que pueda utilizarse para ocultar actividades delictuosas de las agencias policíacas. La intención es que estas casas de escondite se asemejen a lo que está a sus alrededores, por lo tanto, se pueden situar tanto en el centro de la ciudad como en una comunidad con acceso controlado.

Tenga presente las siguientes señales de alerta para poder identificar una casa de escondite:

  • Usted no conoce quién vive en la residencia.
  • Se acumula mucha basura afuera de la residencia, como envases de agua o platos desechables.
  • Entran y salen diferentes vehículos, especialmente furgonetas o camionetas, a diferentes horas del día o la noche (a menudo prefieren trabajar durante la noche o de madrugada)
  • Los vehículos que llegan a la casa de escondite podrían tener placas de otros estados, como Arizona, California, Texas, Nuevo México, o de México. Podrían también portar placas temporales de papel o de los concesionarios de autos, e intercambiar las placas con todos los vehículos utilizados.
  • Diariamente llevan grandes cantidades de agua y comida a la residencia.
  • Si usted es el arrendador y los inquilinos se niegan a proveer información o usan nombres falsos o algo parecido, esto podría ser una señal de alerta.

Comuníquese inmediatamente con el FBI en El Paso al (915) 832-5000 o al 911 si tiene alguna duda de si la llamada se trata de un secuestro para pedir dinero de recompensa.

El FBI en El Paso está comprometido a trabajar juntamente con sus socios policíacos a nivel local y estatal para aumentar la concienciación pública relacionada a las amenazas que presentan los secuestros, y continuará investigando estos casos y los referirá para enjuiciamiento legal. Puede proporcionar información a https://tips.fbi.gov. La información del remitente se mantendrá anónima.