Home San Antonio Press Releases 2014 ‘Virtual Kidnapping’ Extortion Calls on the Rise

‘Virtual Kidnapping’ Extortion Calls on the Rise
Recent Trend Targeting Physicians

FBI San Antonio August 06, 2014
  • Special Agent Michelle Lee (210) 650-6333

A Spanish version of this press release is available at the end of the English text.

San Antonio FBI seeks to warn the public regarding the rise in “virtual kidnapping” extortion schemes and the recent targeting of physicians in South Texas. Over the past several years, San Antonio FBI, along with many state and local law enforcement partners, received reports from the public regarding extortion schemes, often referred to as “virtual kidnappings.” These schemes typically involve an individual or criminal organization who contacts a victim via telephone and demands payment for the return of a “kidnapped” family member or friend. While no actual kidnapping has taken place, the callers often use co-conspirators to convince their victims of the legitimacy of the threat. For example, a caller might attempt to convince a victim that his daughter was kidnapped by having a young female scream for help in the background during the call.

Callers, sometimes representing themselves as members of a drug cartel or corrupt law enforcement, will typically provide the victim with specific instructions to ensure safe “return” of the allegedly kidnapped individual. These instructions usually involve demands of a ransom payment. Most schemes use various techniques to instill a sense of fear, panic, and urgency in an effort to rush the victim into making a very hasty decision. Instructions usually require the ransom payment be made immediately and typically by wire transfer. These schemes involve varying amounts of ransom demands, which often decrease at the first indication of resistance.

Callers will often go to great lengths to engage victims in ongoing conversations to prevent them from verifying the status and location of the “kidnapped” individuals. Callers will often make their victims believe they are being watched and were personally targeted. In reality, many of these callers are outside of the United States, simply making hundreds of calls, possibly using phone directories or other phone lists.

While the reported number of “virtual kidnapping” extortion schemes appears to be increasing, a recent trend indicates perpetrators of these schemes may be targeting physicians—to include dentists, general practitioners, and various specialists—in South Texas. This year, during the months of June and July, the FBI received multiple reports indicating physicians in McAllen, Laredo, Brownsville, and Del Rio, Texas, were contacted in attempts to collect extortion payments in “virtual kidnapping” schemes.

Due to the rising prevalence of these types of incidents, coupled with the increased victimization of members of the medical community in the Rio Grande Valley and South Texas, the FBI is attempting to raise awareness through liaison efforts with the health care industry and the public at large.

To avoid becoming a victim of this extortion scheme, look for the following possible indicators:

  • Incoming calls made from an outside area code
  • Multiple successive phone calls
  • Calls do not come from the kidnapped victim’s phone
  • Callers go to great lengths to keep you on the phone
  • Callers prevent you from calling or locating the “kidnapped” victim
  • Ransom money is only accepted via wire transfer service

If you receive a phone call from someone who demands payment of a ransom for a kidnapped victim, the following should be considered:

  • Stay calm
  • Slow the situation down
  • Avoid sharing information about you or your family during the call
  • Listen carefully to the voice of the kidnapped victim
  • Attempt to call or determine the location of the “kidnapped” victim
  • Request to speak to the victim
  • Ask questions only the victim would know
  • Request the kidnapped victim call back from his/her cell phone

If you have any question about whether the call is an extortion scheme or a legitimate kidnapping, contact your nearest FBI office immediately. Anyone with information about these fraud schemes is also encouraged to contact the nearest FBI office:

San Antonio FBI

San Antonio (24 Hour): (210) 225-6741

Brownsville: (956) 546-6922

Del Rio: (830) 775-0076

Laredo: (956) 723-4021

McAllen: (956) 984-6300

Austin: (512) 345-1111

Waco: (254) 772-1627

San Antonio FBI is committed to working with our state and local law enforcement officers to increase public awareness regarding the threat posed by virtual kidnappings, and will continue to investigate and refer these types of cases for prosecution

Tips can also be submitted online at https://tips.fbi.gov. All tipsters may remain anonymous.


Alerta del FBI: Se Incrementan las Llamadas para Extorsión de “Secuestros Virtuales.”

Nueva Tendencia Hacia Doctores

El FBI de San Antonio quiere advertir a la población sobre el incremento de “secuestros virtuales” y la nueva tendencia contra doctores del sur de Texas. El FBI al igual que muchos de sus asociados de otras agencias judiciales ha recibido reportes a través de los años de extorsión los cuales se les denominan como “secuestros virtuales.” Por lo regular una persona u organización criminal se pone en contacto con la víctima por vía telefónica y exige un rescate por liberar a un amigo o miembro de la familia que ha sido “secuestrado.” Aunque en realidad el secuestro no ha ocurrido, la persona que llama usa cómplices para convencer a la victima de la veracidad de la amenaza. Por ejemplo, una persona que llama puede intentar convencer a su víctima que su hija ha sido secuestrada y hacer que una joven grite al fondo pidiendo auxilio.

Las personas que llaman a veces se hacen pasar por integrantes de un cartel de narcotraficantes u oficiales corruptos los cuales por lo regular dan instrucciones específicas para asegurar la “liberación” de la supuesta persona secuestrada. Normalmente, las instrucciones son para exigir el pago del rescate. En casi todos los incidentes se usan métodos para producir un sentimiento de miedo, pánico y urgencia para provocar que la victima haga una decisión muy rápida. Por lo regular las instrucciones requieren que el pago del rescate se haga de inmediato y normalmente por transferencia bancaria. En estos casos se exigen diversas cantidades de rescate las cuales disminuyen al primer indicio de resistencia.

Las personas que llaman por lo regular tratan de alargar la conversación para impedir que verifiquen el estado o donde se encuentra la persona que esta “secuestrada.” Las personas que llaman a veces hacen creer a sus víctimas que son vigiladas y no fueron escogidas al azar. En realidad muchos de los que llaman están afuera de los Estados Unidos y simplemente hacen cientos de llamadas quizá usando directorios telefónicos u otras listas de teléfonos.

Mientras que el número de “secuestros virtuales” reportados al parecer está incrementando, el nuevo modo indica que los delincuentes están usando a los doctores como blanco. Esto incluye a los dentistas, médicos generales y varios especialistas del sur de Texas. En los meses de junio y julio de este año, el FBI recibió una cantidad de denuncias indicando que doctores de McAllen, Laredo, Brownsville y Del Río, Texas fueron contactados para extorsionar pagos de “secuestros virtuales.”

Debido al alza y frecuencia de estos acontecimientos, sumado al incremento de víctimas integrantes de la comunidad médica en el Valle del Río Grande y el Sur de Texas, el FBI está intentando crear conciencia a través de esfuerzos tanto con contactos en la industria médica y al igual que el público en general.

Para evitar ser víctima de estas modalidades de extorción, sepa algunos de los siguientes indicadores:

  • Llamadas que entran de fuera del área.
  • Llamadas múltiples y seguidas.
  • Las llamadas no se originan del teléfono de la víctima.
  • Las personas que llaman hacen lo que sea por mantenerlo a usted en la línea.
  • Las personas que llaman impiden que usted llame para localizar a la victima de “secuestro.”
  • El dinero del rescate solo se acepta por transferencia bancaria.

Si usted recibe una llamada de alguien que exige que pague por el rescate de una víctima que ha sido secuestrada considere lo siguiente:

  • Mantenga la calma.
  • Demore la situación.
  • Evite divulgar información sobre usted o su familia durante la llamada.
  • Escuche con cuidado la voz de la víctima secuestrada.
  • Intente llamar o localice a la víctima que esta “secuestrada.”
  • Pida hablar con la víctima.
  • Haga preguntas que solo la víctima puede saber.
  • Pida que la víctima regrese la llamada de su teléfono celular.

Si tiene duda que sea un plan de extorción o en realidad un secuestro, inmediatamente llame a la oficina del FBI más cercana. Cualquier persona con información de estos fraudes también se le solicita que contacte a la oficina más cercana del FBI:

San Antonio FBI

  • San Antonio (24 Horas): (210) 225-6741
  • Brownsville: (956) 546-6922
  • Del Rio: (830) 775-0076
  • Laredo: (956) 723-4021
  • McAllen: (956) 984-6300
  • Austin: (512) 345-1111
  • Waco: (254) 772-1627

El FBI de San Antonio está dispuesto a colaborar con oficiales tanto estatales como locales para crear conciencia del problema provocado por los secuestros virtuales, seguirá investigando y presentara estos casos para sancionarlos.

Denuncias también pueden ser hechas en línea en https://tips.fbi.gov. Todos las personas que denuncien se mantendrán anónimas.